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Le plumage d'un dinosaure reprend des couleurs

12-02-2010

Des scientifiques sont parvenus pour la première fois à reconstituer toutes les couleurs du plumage  d'un petit dinosaure éteint depuis plus de 150 millions d'années, selon des travaux publiés jeudi 4 février. Cet animal, l'Anchiornis huxleyi, mesurait 12 cm de haut pour 31 cm de long. Il est le plus petit dinosaure connu à ce jour. A partir des plumes fossilisées d'un seul de ces dinosaures qui vivaient en Chine il y a 160 à 155 millions d'années, des paléontologues américains et chinois ont pu analyser à l'aide d'un microscope électronique les empreintes de mélanosomes, des granules pigmentées riches en mélanine permettant de colorer les organismes. La précision de ces analyses a été telle que ces chercheurs ont pu mesurer et situer les différentes couleurs sur chacune des plumes de l'Anchiornis huxleyi. Ce dinosaure de la famille des troodontidés, présenté comme un lien important dans la transition entre les oiseaux et les dinosaures non-aviaires, avait un corps de couleur grise. Sa tête avait des tâches orangées surmontée d'une longue crête couleur rouille tirant sur le marron. Ses ailes et ses pattes étaient couvertes de longues plumes blanches bordées de noir. "Cette créature n'avait rien à voir avec une corneille ou un moineau d'aujourd'hui car il était doté d'un plumage très flamboyant .... qui, s'il était vivant aujourd'hui, serait très surprenant", relève Richard Prum, président du département d'ornithologie, d'écologie et de biologie de l'Université de Yale, principal co-auteur de cette étude parue dans la revue américaine Science datée du 5 février.
Source: Le Nouvel Observateur, février 2010


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