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Éléphant d'Asie

Ééphant tirant du bois

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Éléphant d'Asie

Caractéristiques de l’éléphant d’Asie

Famille : Éléphantidés
Hauteur au garrot : 2 à 3,5 m
Poids : 3 000 à 5 000 kg
Maturité sexuelle : 9 à 12 ans
Longévité : 50 ans

  • Longue trompe avec un seul « doigt ».
  • Défenses courtes et droites.
  • Épaisse peau grisâtre.
  • Mauvaise vue, excellent odorat.
  • Pattes munies de gros ongles.

L’éléphant d’Asie (Elephas maximus) est, avec son cousin l’éléphant d’Afrique (Loxodonta africana), le plus gros mammifère terrestre. Dispersé sur un vaste territoire de l’Asie méridionale, il vit dans les régions forestières et herbeuses de l’Inde, du Sri Lanka, de la Birmanie, de la Thaïlande, du Laos ainsi qu’à Sumatra et Bornéo.

Territoire

L’éléphant d’Asie est un herbivore qui, année après année, suit le même trajet dans ses déplacements. Dans les régions arides, il peut voyager sur de grandes distances pour se nourrir. Dans les zones où la végétation est suffisamment abondante, il a tendance à opter pour une vie plus sédentaire.

À proximité de l’eau

L’éléphant d’Asie fréquente les forêts tropicales humides et les plaines herbeuses. Il est attiré par les endroits où il peut étancher sa soif et se baigner car, sans eau, il dépérit rapidement. Les bains de boue lui sont aussi essentiels pour se débarrasser des parasites et pour se rafraîchir.

Une trompe multifonctionnelle

L’éléphant utilise sa trompe autant pour pousser des barrissements que pour se nourrir ou que pour abattre des arbres. À la fois tuba, douche et chasse-mouches, cet organe tactile et olfactif peut aussi s’avérer une arme redoutable. La trompe de l’éléphant d’Afrique se termine par deux « doigts » souples et préhensiles, alors que celle de l’éléphant d’Asie n’en compte qu’un seul.

Le troupeau

Habituellement, c’est la doyenne qui dirige le troupeau d’éléphants. Une harde compte de 15 à 30 membres, composés de femelles adultes et de jeunes des deux sexes. Dès la puberté, les jeunes mâles sont exclus du groupe et partent vivre en solitaire. Comme tous les mâles en âge de procréer, ils ne réintègreront un troupeau que pour la période d’accouplement.

Une influence bénéfique

L’éléphant d’Asie joue un rôle de premier plan dans l’équilibre écologique de son habitat. Il limite la croissance des végétaux envahissants et dissémine les graines des plantes dont il se nourrit. Les comportements de l’éléphant ont une influence bénéfique sur le développement des nombreuses espèces animales et végétales qui partagent son milieu naturel.

Un bébé poids lourd

Après une gestation de 22 mois, la femelle met au monde son bébé. Elle n’en a qu’un seul par portée, et pour cause, à la naissance le petit pèse déjà une centaine de kilos. L’éléphanteau marche dans les jours qui suivent et il n’est pas rare qu’une jeune femelle aide la mère en s’occupant du nouveau venu.

Une croissance rapide

L’éléphanteau n’apprend à se servir de sa trompe que vers l’âge de 6 mois. Nourrit jusqu’à l’âge de 5 ans par le lait très riche de la mère, il grandit rapidement. La croissance des jeunes mâles est toutefois plus marquée que celle des jeunes femelles.

Au service de l’homme

L’homme a commencé à domestiquer l’éléphant il y a environ 5 000 ans. Au fil des siècles, ce mastodonte a été exploité comme véhicule de transport, machine forestière, machine de guerre et animal de cirque. Malgré la vénération qu’on lui porte, l’éléphant d’Asie n’a jamais été à l’abri des mauvais traitements infligés par les humains.

Menaces

Chassé pour son ivoire et victime de la déforestation intensive, l’éléphant d’Asie compte aujourd’hui au nombre des espèces en voie d’extinction. Au Laos, autrefois surnommé « le pays au million d’éléphants », seulement 700 à 800 éléphants subsistent encore à l’état sauvage. On estime que pour toute l’Asie les populations ne dépassent guère les 30 000 individus.

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